Dictionnaire de la météo

Quand des arbres séculaires retracent l'histoire des avalanches

Connaître son passé pour mieux envisager l'avenir: en matière d'avalanches, les scientifiques de l'Irstea ont trouvé de précieux auxiliaires dans des mélèzes multicentenaires du massif alpin du Queyras, dont les troncs portent la trace des tumultes anciens.

Le 26 janvier 2017 un chercheur de l'Institut national de recherche en sciences et technologies pour l'environnement et l'agriculture (Irstea) analyse les cernes de croissance d'un arbre pour retracer les événements qui les ont occasionnées
Photo: AFP

"On étudie la réaction de l'arbre à l'aléa, en l'occurrence à l'avalanche, enfin quand elle n'a pas entraîné un dépeuplement forestier", explique Jérôme Lopez-Saez, spécialiste en dendrochronologie à l'unité "Écosystèmes Montagnards" de l'Institut national de recherche en sciences et technologies pour l'environnement et l'agriculture (Irstea).

Cette discipline "analyse les cernes de croissance de l'arbre", prélevées par carottage dans les troncs, "et mon job est de dater les cassures dans les cernes pour retracer les événements" qui les ont occasionnées, ajoute le jeune chercheur.

Si une avalanche étête un arbre, sa croissance va en être affectée et les cernes vont le "raconter". De même, en cas de blessure sur le tronc à cause d'un choc (bloc de glace, pierre, etc.), la guérison de l'arbre va entraîner un "bourrelet cicatriciel", avec parfois une ligne de résine destinée à éviter l'entrée de parasites et d'eau. Enfin, si l'arbre a été penché sous l'effet d'une pression très importante, il va développer un "bois de réaction, plus sombre et plus dense", énumère M. Lopez-Saez. [Lire la suite]

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